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¿Qué significa un Testamento Vital, o un Documento de Voluntades Anticipadas?

El término testamento vital produce confusión, ya que no es un típico testamento, el documento legal para el manejo de los bienes después de morir.

Un testamento vital es una directiva anticipada a los profesiones médicos y a los familiares sobre los deseos de cuidados médicos a ser utilizados en caso de que la persona estuviera incapacitada para expresar sus decisiones en el momento preciso.

Los documentos de voluntades anticipadas generalmente especifican si una persona quiere recibir soporte vital avanzado si fuera necesario, o si la persona prefiere evitar intervenciones médicas que podrían ser consideradas como soporte vital avanzado.

Ya que lo que constituye soporte vital avanzado varía de persona a persona e incluso entre los profesionales médicos, los documentos de voluntades anticipadas pueden especificar las intervenciones que un paciente quiere o no, dadas las circunstancias médicas y prognosis.

La administración de nutrición, hidratación, medicinas, o procedimientos para aliviar el dolor son algunos de los ejemplos de las intervenciones médicas que la gente decide especificar en sus documentos vitales.

Dependiendo de las leyes de la jurisdicción, un testamento vital puede también otorgar poder notarial a un tercero para tomar las decisiones en nombre del paciente si es que el documento de voluntades anticipadas no menciona la situación precisa.

Beneficios de un Testamento Vital

Aunque un testamento vital no forma parte de la sucesión y herencia, es sin embargo un componente importante en el proceso de planificación de la sucesión, que puede incluir planificación en caso de incapacidad o cuidados de fin de vida.

Uno de los beneficios más importante que suministra un testamento vital es la tranquilidad de conciencia que un paciente le puede dar a su familia durante un momento difícil.  Si los familiares no conocen los deseos específicos relativos al cuidado médico de su ser querido, ellos tendrán que interpretarlos por sí mismos.

Desafortunadamente, eso generalmente desencadena intensos desacuerdos entre familiares.  Cuando las emociones están sensibles, le va a ser muy difícil a los familiares distinguir entre lo que el paciente realmente desearía, y sus propios miedos de perderlo, o la necesidad de aceptar el fin.

Cuando el familiar más cercano no está seguro de los deseos de su ser querido, se encomendará al médico para tomar una decisión, aunque el médico seguramente no conozca al paciente en un nivel personal.

Tener un testamento vital reduce en gran medida este tipo de peleas e incertidumbre entre los familiares, cuando cada uno siente que mejor comprende los deseos del paciente.  Las directivas por anticipado y los testamentos vitales ayudan a las familias a mantenerse unidas y no en posiciones opuestas durante estos momentos de tensión.

¿Cuándo entra en efecto un testamento vital?

Aunque un documento de voluntades anticipadas puede tener efecto al momento de firmar, se puede revocar en cualquier momento. El médico hará un esfuerzo para comunicarse con el paciente siempre y cuando pueda hacerlo.  Los deseos expresados verbalmente por un paciente tienen prioridad sobre el testamento vital en caso de diferir o estar en conflicto.

El poder de un testamento vital termina con la muerte del paciente, excepto en casos cuando se extiende brevemente para cumplir con los deseos estipulados sobre la donación de órganos.

Pasos para obtener un testamento vital

Un testamento vital puede ser redactado como parte de un testamento, o por sí solo.  Incluso si no se ha llegado a una decisión sobre el testamento y la sucesión, uno puede tener una directiva sobre cuidados médicos de fin de vida preparada, con o sin detalles.

El proceso es típicamente sencillo, pero es importante consultar a un abogado con experiencia en sucesiones que entienda las connotaciones legales de la jurisdicción, ya que varían de estado a estado.